Ballena Unicornio Narval

 

El narval se llama el “unicornio del mar” o “ballena unicornio”. Es una marsopa de color pálido que se encuentra en las aguas y ríos costeros del Ártico. En los machos, el más prominente de los narvales, dos dientes crecen en forma de espada, colmillo en espiral. El diente de colmillo de marfil crece directamente a través del labio superior del narval, dándole la apariencia de un unicornio.

Breve descripción de la Ballena o Narval Unicornio

Los científicos no están seguros de cuál es el propósito del colmillo, pero algunos creen que es prominente en los rituales de apareamiento, y pueden usarse para impresionar a las hembras o para luchar contra machos rivales. Las mujeres (alrededor del 15%) a veces crecen un pequeño colmillo propio. Sin embargo, no llega a ser tan prominente como el masculino.

Narvales se relacionan con otras marsopas como delfines mulares, belugas, marsopas y orcas. Al igual que otras marsopas, viajan en grupos y se alimentan de peces, camarones, calamares y otros alimentos acuáticos. A menudo se los ve nadando en grupos de 15 a 20. Sin embargo, se han reportado concentraciones de cientos o incluso varios miles de narvales.

Al igual que la beluga, los narvales son ballenas de tamaño mediano. Para ambos sexos (excluyendo el colmillo del macho), el tamaño corporal total puede variar entre 13.0 y 18.0 pies (3.95 a 5.5 metros). Los machos son un poco más grandes que las hembras. El peso promedio de un narval adulto es de 1.800 a 3.500 libras (800 a 1.600 kilogramos). Alrededor de las edades de 11 a 13 años, los machos se vuelven sexualmente maduros. Sin embargo, las mujeres alcanzan la madurez sexual entre los 5 y 8 años. Narvales no tienen una aleta dorsal, y sus vértebras del cuello están unidas como las de otros mamíferos, no fusionadas como en los delfines y la mayoría de las ballenas.

¿Qué come Narval?

Narvales tiene una dieta bastante restringida y especializada. Su presa está compuesta principalmente de halibut de Groenlandia, bacalao polar / ártico, sepias, camarones y calamares con anzuelo. Sin embargo, otros artículos que se encuentran en los estómagos de narval incluyen huevos de wolffish, capelán, patín e incluso rocas. Se cree que los narvales se alimentan nadando hacia la presa hasta que se encuentra a corta distancia y luego la succionan con fuerza considerable hacia la boca.

Un estudio publicado en Canadian Journal of Zoology probó 73 narvales de diferentes edades y géneros para ver qué comían. El estudio realizado en 1978 descubrió que el bacalao ártico constituía aproximadamente el 51% de la dieta de los narvales, y el siguiente animal más común era el halibut de Groenlandia (que consistía en el 37% del peso de su dieta). Los peces de aguas profundas como el fletán, la gallineta nórdica y el bacalao polar también se han encontrado en la dieta de los machos. Esto significa que los narvales pueden sumergirse a más de 1,600 pies (500 m) por debajo del nivel del mar. El estudio también encontró que las necesidades dietéticas del narval no cambiaban según el sexo o la edad.

Colmillo de Narval

La característica más destacada del narval macho es un solo colmillo largo, que en realidad es un diente canino que se proyecta desde el lado izquierdo de la mandíbula superior, a través del labio y forma una espiral de hélice para zurdos. Sus colmillos crecen a lo largo de su vida, alcanzando longitudes de aproximadamente 4 pies 11 in a 10 pies 2 in (1.5 a 3.1 m). El colmillo es realmente hueco y pesa alrededor de 22 libras (10 kg).

Algunos machos (aproximadamente uno en 500) tienen dos colmillos. Esto ocurre cuando el canino derecho también crece a través del labio. Las mujeres a veces también crecen colmillos. Sin embargo, solo alrededor del 15 por ciento de las mujeres tienen un colmillo y sus colmillos son más pequeños que los de los hombres y también tienen una espiral mucho menos notable.

El colmillo es en realidad un órgano sensorial y tiene millones de terminaciones nerviosas que conectan los estímulos de agua de mar en el ambiente oceánico con el cerebro. Nuevos estudios también sugieren que el colmillo tiene un papel en la “elección de pareja” y se usa como un mecanismo para la selección sexual además de la “rivalidad de hombre a hombre” previamente entendida. Narvales rara vez se han observado utilizando el colmillo para el comportamiento agresivo.

¿Dónde vive el narval?

Narval se encuentran predominantemente en las áreas atlántica y rusa del Océano Ártico. Se registran comúnmente en la parte norte de la bahía de Hudson, estrecho de Hudson, bahía de Baffin; frente a la costa este de Groenlandia; y en una franja que corre hacia el este desde el extremo norte de Groenlandia hasta el este de Rusia. Sin embargo, la mayoría de los narvales del mundo se concentran en los fiordos y ensenadas del norte de Canadá y el oeste de Groenlandia.

¿Están en peligro Narvales?

De acuerdo con la Federación Mundial de Vida Silvestre, Narvales se enumeran como “Casi Amenazado”.

Los depredadores naturales de Narvales son osos polares y orcas. Además, las personas nativas de los inuit también pueden cazar a esta ballena legalmente.

El colmillo del narval ha sido valorado por los humanos durante muchos años. A menudo se dice que es el origen del mito del unicornio. Durante la Edad Media, el colmillo se usaba para curar la epilepsia, fortalecer el corazón, inducir la transpiración y también neutralizar el veneno. Un colmillo de narval también era una de las posesiones más preciadas de la reina Isabel I. Los narvales también son importantes para muchas culturas esquimales. La carne se usa para perros de trineo, y la piel es una fuente importante de vitamina C. Es una delicadeza masticable que se llama “muktuk”. Si bien la demanda humana de colmillos y carne Narval se ha reducido en los tiempos modernos, hay otras amenazas que enfrenta el Narval, como el hábitat, el cambio climático y el aumento del tráfico marítimo.

El hábitat del narval está amenazado tanto por la contaminación como por el cambio climático. Otros factores, como el pequeño tamaño de su población, el alcance limitado y la dependencia de los peces del Ártico (que también se ven afectados por los cambios en los alimentos inducidos por el clima), los hacen extremadamente vulnerables. Un estudio reciente concluyó que el narval podría ser aún más sensible a los impactos del cambio climático que el oso polar.

Las amenazas adicionales incluyen el desarrollo de petróleo y gas. Este mayor desarrollo significa más buques de transporte, lo que crea más oportunidades para colisiones y más ruido subacuático que puede interferir con la comunicación entre las ballenas.

Se estima que las estimaciones actuales de población en la región del Atlántico noroccidental son alrededor de 50,000. Sin embargo, las estimaciones mundiales no están disponibles. Todavía hay más de 1,000 narvales muertos cada año entre Canadá y Groenlandia. Se cree que estas cifras están por encima de un nivel sostenible.